51 – John Coltrane, midnight ‘Trane’

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John ColtraneA Love Supreme. Impulse!, 1965

“Dios sopla a través de nosotros de manera tan completa …
tan suavemente que apenas lo sentimos.”

Esta frase ilustra uno de los iconos con la imagen de Coltrane que decoran la sede de la Iglesia Ortodoxa Africana de San John Coltrane. Una congregación fundada hace 25 años en la que se venera el carácter sagrado de la música clásica afroamericana (la denominación jazz esta proscrita para ellos, a saber, como decía Miles o Nina Simone, jazz es un acepción creada por los ‘blancos’ para simplificar el concepto y etiquetarlo como un mero divertimento. Yo como formo parte de este genero ‘blanco’ seguiré usando la palabra jazz, aunque con ello no pretendo trivializar ni restarle importancia a la música clásica afroamericana). John Coltrane, el músico y compositor al que consideran santo, preside sus ritos. Todos los domingos, en el 1246 de la calle Fillmore de San Francisco, el arzobispo Franzo King y la reverenda madre Marina King dirigen una liturgia que se divide en tres partes: Alabanza (Sound Praise), Bautismo (Sound Baptism) y Exorcismo (Sound Exorcism), y en lugar de utilizar las plegarias y los rezos para acercarse a su divinidad, en todas ellas el lenguaje es el de la música, el del jazz: una batería, un bajo, un saxo, un piano… En la misa de cada domingo el arzobispo King toca el saxo tenor con gloriosa fuerza, y sus fraseos marcan el camino por el que los fieles discurren por el trance de la comunicación con la santidad. King cuenta que vio a Coltrane en 1966 y sintió la necesidad de cambiar de vida, esta convencido de que es posible “conectar con las enseñanzas de Jesucristo” a través de su música.

Coltrane era hijo de John R. Coltrane, sastre y músico amateur, y Alice Blair Coltrane. Con dos meses de vida, su abuelo materno, el reverendo metodista William Blair, fue ascendido y se mudó con su familia, incluyendo a su nieto bebé, de la pequeña localidad de Hamlet donde vivían a High Point, Carolina del Norte, donde pasó su infancia y juventud. Con doce años de edad su padre, sus abuelos y su tio murieron en un corto lapso de tiempo, dejando diezmada a la familia. John y su primo fueron criados por un matriarcado formado por su tía y su madre, que tuvo que ponerse a servir como empleada doméstica para sacar adelante la familia. Comenzó tocando el clarinete en la banda de la escuela a los trece años, pero pronto cambió al saxo alto inspirado por un Lester Young que asombraba con la banda de Count Basie. Al estallar la Segunda Guerra Mundial, su madre su tía y su primo se fueron al norte en busca de trabajo, a New Jersey, y John se quedo viviendo con amigos de la familia hasta que en 1943 , cuando se graduó de la escuela secundaria, él también se dirigió al norte, concretamente a Filadelfia, donde unos años mas tarde se reuniría toda la familia de nuevo.

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Al mismo tiempo que aceptaba casi cualquier tipo de trabajo fuera de la música para ganarse la vida asistió a varias escuelas de música, y los fines de semana salia a tocar en clubes locales. En 1945 fue reclutado por la Armada y lo enviaron a Hawai, aunque lo cierto es que nunca entro en combate. Como muchos otros músicos en el ejercito consiguió seguir dedicándose a lo que le gustaba, y de hecho, hizo su primera grabación el 13 de julio de 1946 con un cuarteto formado con otros compañeros de la marina. Lo licenciaron en el verano de 1946 y regresó a Filadelfia. En ‘Philly’ comenzó a estudiar teoría del jazz con el guitarrista y compositor Dennis Sandole, y también fue por entonces cuando cambio de instrumento y empezó a tocar el saxo tenor con la banda de Eddie Vinson, que como líder de su propio combo tocaba el saxo alto. Esa evolución hacia el tenor se supone se inicia en junio de 1945, cuando Coltrane vio a Charlie Parker tocar por primera vez. En un artículo de la revista Downbeat, en 1960 , recordaba la impresión que le supuso esa epifanía. Bird se convirtió en su ídolo, y llegaron a tocar juntos en alguna ocasión.

En algún momento durante este período, al igual que tantos y tantos cats de la época, se enganchó a la heroína. Su relación con el brown sugar, a la que había que sumarle un incipiente alcoholismo, le causo múltiples problemas a la hora de encontrar trabajo, y no le quedó otra que tocar con bandas menores. Fueron unos años de travesía por el desierto, y su siguiente trabajo importante no le llegaría hasta la primavera de 1954, cuando Johnny Hodges, temporalmente fuera de la banda de Duke Ellington, lo contrató. Pero al poco fue despedido a causa de su adicción. Regresó a Filadelfia de nuevo a tocar para pagarse el vicio, y en esas estaba cuando fue contratado por Miles Davis un año después. Su asociación con Davis fue el punto de inflexión que lo establecería como uno de los más importantes músicos de jazz. Davis también había sido junkie, pero había conseguido desengancharse, y gracias a su memorable interpretación de Round Midnight en el Festival de Jazz de Newport en julio de 1955 Columbia le había dado la oportunidad de organizar una quinteto permanente en el que John era el saxo tenor. Fue un época con mucho trabajo. Miles había firmado el contrato con Columbia sin haber rescindido el que todavía tenía vigente con el sello Prestige, por lo que se dedicaron a grabar como posesos para cumplir con las obligaciones contractuales. Pero Trane no conseguía bajarse del caballo, y eso acabo provocando que el quinteto se disolviera. Luego vendrían sus actuaciones con Thelonius Monk, y poco mas tarde sus primeros discos con composiciones propias, ambos de 1957: Coltrane con el sello Prestige, y Blue Train para Blue Note.

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Ese mismo año tuvo una sobredosis que casi acaba con él, y eso le provocó una experiencia religiosa que le ayudó a superar la adicción a la heroína y el alcoholismo con los que luchaba desde 1948. En los apuntes de A Love Supreme dice que “experimenté, por la gracia de Dios, un despertar espiritual que iba a llevarme a una vida más plena y más productiva, más rica. En ese momento, en agradecimiento, humildemente, pedí que se me concediera el privilegio y se me dieran los medios para hacer felices a los demás a través de la música “. Esas notas parecen mencionar a Dios en un sentido universalista, y no abogan por una religión sobre otra. Otra prueba de esta visión universal respecto espiritualidad se puede encontrar en las notas de Meditations (1965), en la que declara “creo en todas las religiones”. Coltrane nació en un hogar cristiano, su abuelo era pastor metodista, pero en 1955 se caso con Juanita Naima Grubbs, musulmana conversa, y eso le llevo a acercarse al Islam. En 1963, tras su divorcio con Juanita, se caso con Alice Coltrane, que ademas de darle tres hijos -entre ellos el saxofonista Ravi Coltrane– le acerco a la filosofía oriental, en concreto al hinduismo.

En enero de 1958 volvió junto a Miles, y estuvo con el un par de años, compaginando grabaciones memorables con Davis como Kind of Blue, con trabajos propios no menos memorables como Giant Steps o My Favourite Things. Y ya en los sesenta formaría su cuarteto, en el que estaba McCoy Tyner, viejo amigo de Filadelfia, y el batería Elvin Jones. Un año mas tarde el contrato que tenía con Atlantic fue comprado por el Impulse!, lo que le permitió volver a grabar con el genio de las mesas de mezclas, el ingeniero Rudy Van Gelder, con el que había trabajado en sesiones con Davis para Prestige o en su propio álbum Blue Train. A principios de 1961 el multinstrumentista de vientos Eric Dolphy se unió al grupo, se convirtieron en un quinteto, y la música paso a ser más experimental. Siguiendo la corriente de renovación que encabezaban personajes tan peculiares como Ornette Coleman, acabaron adoptando todas las nuevas corrientes del modal jazz y el free jazz, al que le dieron el toque espiritual que Trane siempre llevaba consigo acercándose a la estructura de las ragas indias. Durante este período padeció la incomprension de crítica y público. En Francia fue abucheado, y la revista Downbeat le acusó junto a  Dolphy de tocar anti-jazz. A John no le hicieron gracia las críticas, pero era evidente que su estilo había evolucionado, y estaba decidido a hacer de cada actuación  “toda una expresión del propio ser”

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Tras varios Lp’s con su grupo,  Trane tuvo la oportunidad de grabar con uno de los más grandes de la historia del jazz. “Yo estaba muy honrado de tener la oportunidad de trabajar con Duke. Fue una experiencia maravillosa. Él ha establecido parametros que yo no he alcanzado a todavía(…)”. In a Sentimental Mood con Duke Ellington fue un disco ‘accesible’, como la mayoría de sus grabaciones de la época, muy diferentes a lo que habían estado creando en directo, más en la onda del jazz que críticos y público querían escuchar. Ya con su cuarteto consolidado, con la partida de Eric Dolphy y la entrada de Jimmy Garrison al bajo, en 1964 entran en los estudios de Rudy Van Gelder para grabar A Love Supreme.

Este de esos discos cuya influencia puede encontrarse aun hoy en muchos estilos musicales. En lugar de decantarse por el denso lenguaje post-bebop que había desarrollado primero con Davis, despues con Monk y ya mas al final con Dolphy, Coltrane toca con libertad sobre acordes simples. Los cuatro cortes del álbum transmiten emociones que van desde la ira, a la alegría, pasando por la tristeza, el éxtasis, la tragedia y el triunfo. Muchos artistas de muy diversas disciplinas, escritores, pintores, actores…, han utilizado este álbum para inspirarse, para contagiarse de la energía y la pasión que en el se puede encontrar.

John Coltrane murió de cáncer de hígado el 17 de Julio de 1967, tenía cuarenta años.

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