37 – Donald Byrd, cátedra del ‘vibe’

Donald+Byrd+-+Places+And+Spaces+-+LP+RECORD-479046

Donald ByrdPlaces And Spaces. Blue Note, 1975

Calificar de maestro a cualquiera que aparezca en esta serie de artículos sobre los personajes, que en mi opinión, mas han influido en la música popular de los últimos cincuenta años suena a tópico repateado, pero en este caso está mas que justificado: Donald Byrd no es solo uno de los mejores instrumentistas que han alumbrado las musas si no que, además, ha dedicado gran parte de su vida a la enseñanza de su arte. Un maestro en todos los sentidos. Ha sido profesor de música en la Universidad de Rutgers, el Instituto de Hampton, la Universidad de Nueva York, la Universidad de Howard, el Queens College, el Oberlin College, la Universidad de Cornell y la Universidad Estatal de Delaware; incluidos dos masters: uno en la Universidad de Columbia y otro en la Manhattan School of Music. A esto hay que sumar que en 1976 se doctoró en derecho por la Universidad de Columbia, y en septiembre de 2009 fue nombrado artista residente en la Universidad Estatal de Delaware.

Junto a Louis Armsgtrong, Fats Navarro, Dizzie Gillespie, Clifford Brown, Freddie Hubbard, y por supuesto Miles Davis, Byrd fue sin duda uno de los más trascendentes trompetistas de jazz de la historia del genero. Técnicamente extraordinario, esta considerado uno de los músicos claves de la época del hard bop. Hacia el final de los años 60 quedó fascinado, como tantos, con la evolución de Miles hacía la fusión de estilos, y se subió al tren sin dudarlo, demostrando durante años que si hay una característica que debe dominar el jazz es el cambio, el huir del estancamiento. El camino tomado por Byrd no fue el mismo que el de Davis, pero es tan valido como el de este. Su sonido limpio, articulación clara, y el don magistral para la melodía le llevaron por la senda de la fusión con el soul y el funky, lo que fue duramente criticado por los integristas del jazz, que haberlos ‘haylos’ y muchos, pero que ha hecho disfrutar, y bailar, a varias generaciones de melómanos de todo genero.

byrd1

Nació en Detroit en 1932 y le bautizaron como Donaldson Toussaint L’Ouverture Byrd II. Hijo de un músico amateur que seguro que le supo ‘contagiar’ el virus del vibe desde muy jovencito, Byrd era ya un trompetista tan solvente, y suficientemente capacitado, que antes de terminar el instituto ya había tocado en alguna ocasión con Lionel Hampton. Pronto le llegó la hora de cumplir con la ‘patria’ y tuvo que abandonar sus estudios musicales en la Wayne State University para cumplir con su servicio militar. En el ejercito utilizó su habilidad como trompetista para enrolarse en la banda de la Air Force, lo que seguro que le proporcionó una ‘mili’ mas que cómoda, aunque artísticamente seguro que no se sentía muy ‘realizado’ tocando el stars & stripes. A su vuelta ingresa en la Manhattan School of Music de Nueva York y se convierte en uno de los instrumentistas de sesión favoritos del sello Prestige y de Riverside Records. A este período se remontan sus colaboraciones con los Jazz Messengers de Art Blakey, y sesiones con gigantes como Max Roach, Jackie McLean, Sonny Rollins, John Coltrane o Thelonius Monk. En 1958 encuentra el que sería su hogar musical hasta 1978, el inefable sello Blue Note; al que le dio el disco más vendido de su historia: Black Byrd en 1972.

En 1963 viaja a Europa para estudiar composición, y a su vuelta a Estados Unidos se concentra en su actividad como educador al tiempo que graba un buen numero de álbumes para Blue Note. Nos encontramos en los últimos años sesenta, y sus discos suenan todavía dentro de los parámetros habituales del jazz acústico mas típico de la costa este. En un momento indefinido, Donald escucha un álbum de The Crusaders y se engancha al sonido mas funky y eléctrico que hacen los chicos de California y, al tiempo que no le pierde ojo a la evolución del gran guru Miles, se despierta su interés por el estudio de la música africana; influenciado sin duda por los movimientos pan/africanistas que tanto ilusionaban a la intelectualidad negra de esas décadas.

En 1969 graba Fancy Free, el primer álbum en el que utiliza guitarras y pianos eléctricos, y a partir de 1970 su música toma claramente el camino funky. La aparición de los hermanos Larry y Fonce Mizell para ocuparse de la producción y composición en Black Byrd -un disco que fue duramente criticado por los críticos puristas- consigue que su sonido vaya evolucionando hacia el Donald que pocos años después nos ofrecerá Places & Spaces. No hay duda de que el nuevo sonido está abduciendo al maestro, y en 1973 reúne a algunos de sus estudiantes de la Universidad de Howard –Kevin Toney (teclados), Keith Killgo (voz y batería), Joe Hall (bajo), Allan C. Barnes (saxo y clarinete), y Barney Perry (guitarra)- y crea The Blackbyrds, formación que resultará clave en el renacimiento funky que se vivió en el Reino Unido en los primeros ochenta con Light of The World o Funkapolitan, entre otros, y que fueron los compositores de uno de los temas más ‘sampleados’ de la historia: Rock Creek Park; cuyas muestras aparecen en temas de De la Soul, Eric B. & Rakim, Big Daddy KaneNWA, Massive Attack o Grandmaster Flash.

byrd3

Places & Spaces se graba entre el 18 y el 25 de Agosto de 1975 en Nueva York. Siete días para que los hermanos Mizell canalicen el genio de Byrd y lo plasmen en siete temas, menos de 36 minutos, estructurados en un Lp en el que Donald Byrd sigue explorando el espíritu contemporáneo que ve en la calle, y se deja llevar sin complejos por el funk que escucha la juventud negra. Un escenario sobre el que discurre, fluye, su trompeta de exuberante sonido, su perfecta digitación, y su talento especial para la melodía. Es un disco urbano que conecta sin intermediarios con los jóvenes que salen de fiesta a bailar y pasárselo bien, ignorando olímpicamente las duras críticas que recibe por parte del sector mas conservador del jazz que le desprecia por hacer música comercial. Todos los cortes, si exceptuamos el tema de Whitfield/Strong, están compuestos por los hermanos Mizell. Places & Spaces es una grabación a la que podemos considerar como la excelencia del jazz funk bailable. Un disco con un alto componente rítmico, con unos juegos vocales espectaculares,  y que está aderezado con preciosos, y precisos, arreglos de cuerdas. Es sin duda el álbum mas soulful de Byrd; pero como bien nos revela el titulo, es un disco repleto de ‘lugares y espacios’, silencios que mejoran el beat bailable y que lo hace digerible, nada empalagoso ni sobrecargado. Manteniendo el toque mas blaxplotation de Isaac Hayes o Curtis Mayfield, en Places & Spaces Byrd se atreve con un componente mas soul/r’n’b al estilo de Stevie Wonder o Marvin Gaye; aventurándose incluso en el proto-disco que estaba pariendo Earth, Wind & Fire o The Brothers Johnson. Es otra de estas grabaciones irrepetibles a las que ya no estamos acostumbrados. Un álbum que sería un ‘grandes éxitos’ en la carrera de casi cualquier otro artista, y que para Donald es solo uno más de sus siete decenas  de grabaciones. El disco se abre con Change (Makes You Wanna Hustle), una autentica declaración de principios: “el cambio es lo que hace que todo vaya mas rápido”. Tras este profético inicio llega Wind Parade, ‘sampleado’, como casi todos sus temas, en decenas de composiciones de otros artistas, y revisitado con mucho arte por el legendario neoyorkino Dj Spinna para las series Strange Games & Things del sello BBE. Como tercer corte uno de los mejores grooves de la historia del jazz funk y habitual en todas las recopilaciones del estilo: (Fallin’ Like) Dominoes. La cara B se abre con el tema que da titulo al álbum, un maravilla melódica con unos  arreglos orquestales de cirujano, sin duda irrepetibles, e imposibles de encontrar en cualquier grabación actual. La segunda pieza de la segunda cara es una de mis composiciones seminales, You and the Music, uno de los temas que espero que alguien se ocupe de que suene en mi funeral : “Cuando escuchas música los problemas desaparecen/ Cuando escuchas la música sonando en tus oídos…/¿Puedes sentir la magia flotando en el aire?”.  Después llega el corte más flojo del álbum, Night Whistler, que sería el mejor del 99% de los discos de jazz funk editados en toda la historia. Y para terminar la pieza compuesta por Whitfield/Strong, Just my Imagination, una composición que cantaron originalmente The Temptations y que Byrd convierte en una joya.

byrd2

Al abandonar Blue Note, en 1978, Byrd se pasa casi 15 años fuera del circuito de grabaciones y conciertos (si excluimos unos Lps de bajo perfil para el sello Elektra). En parte por problemas de salud, pero sobre todo por su pasión por la enseñanza que le ocupa casi todo el tiempo. En 1982 recibe su doctorado en la Columbia Teachers College y se dedica de lleno a la enseñanza. A finales de la década regresa al hard bop de sus primeros días en varias sesiones para el sello Landmark mientras continua sus actividades como educador de jazz. En el habitual, y cíclico, devenir de las modas, los primeros noventa suponen para la escena musical una recuperación del espíritu jazz funk de veinte años atrás,  y los discos de Donald vuelven a ser venerados como piezas claves en el sonido que se estaba gestando en el Reino Unido; sonido que muy genéricamente se conocerá como acid jazz. Su última gran aparición es en 1993, cuando es reclamado por Guru, el fundador de Gangstarr, para que forme parte de su proyecto Jazzmatazz, unas serie de grabaciones en las que se reúnen, en clave de jazz-rap/hip-hop, una pléyade inigualable de músicos que alumbraran los tres discos que se consideran la cumbre artística de este genero.

Donald Byrd murió en New Jersey en febrero de 2013 a la edad de 80 años.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión /  Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión /  Cambiar )

Conectando a %s