35 – Gil Scott-Heron, esperando la revolución

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Gil Scott-Heron/Brian JacksonWinter in America. StrataEast, 1974

Sabemos que tenía razón; él murió esperándola, nosotros seguimos aquí para ser testigos cuando llegue. “No puedes quedarte en casa, hermano./No puedes conectar, encender y escurrir el bulto./No puedes quedarte colgado del ‘caballo’ y evitarlo./ Ir a por cerveza durante los anuncios,/Porque la revolución no sera televisada.(…) No habrá repeticiones para la revolución/ porque la revolución sera en directo”

Le llamaron el Dylan negro, y al igual que Bob removió con sus textos el caldo social durante varias décadas, Gil fue la conciencia poética de una generación de americanos (negros) que vivieron una de las épocas más convulsas de su historia. Un músico, un poeta, un político, un innovador, un líder, una voz y sobre todo…. una palabra. Un rapsoda que entonaba sus propios cantos épicos. Pensaba, escribía y lo contaba. Este era Gilbert Scott-Heron, nacido en Chicago en Abril de 1949 y fallecido en Nueva York, joven, con 62 años, en Mayo de 2011. Se denominaba a si mismo ‘bluesologista’: “la ciencia de como se sienten las cosas”. Tiene sentido, el blues es ante todo historia hablada, sentimiento transmutado a palabras, y a esto se dedicaba Gil.

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Su madre se llamaba Bobbie y fue cantante de ópera. Su padre, Gil Garza, apodado ‘El Negro Arrow‘, fue un jugador de fútbol jamaicano de los años 50 que destacó por ser el primer atleta negro en jugar con los escoceses del Celtic de Glasgow. La pareja se separo siendo Gil muy joven, y éste se fue a vivir con su abuela a Tennesse, pero al morir la anciana volvió con su madre, que por aquel entonces vivía en el Bronx neoyorquino. Con 12 años se matriculo en la high school, y gracias a su capacidad intelectual fue trasladado a la prestigiosa Fieldston School, donde de entrada sorprendió al jefe del departamento de literatura con uno de sus escritos, lo que le valió que le concedieran una beca completa como uno de los cinco estudiantes de color que había en esa escuela. Durante su entrevista de admisión en Fieldston un administrativo le preguntó: “¿Cómo te sientes cuando ves a tus compañeros de clase llegar al colegio en una limusina mientras que tu tienes que venir en metro?” Y él contestó: “De la misma forma que tú. Tu tampoco puedes venir en limusina. ¿Cómo te sientes?” Este carácter audaz y contestatario fue característico durante toda su vida.

Scott-Heron asistió a la Lincoln University, en Pennsylvania, y fue allí donde conoció a Brian Jackson, con quien formó la banda Black & Blues. Pasados dos años en la universidad Gil se tomó un año sabático para escribir las novelas The Vulture y The Nigger Factory. The Last Poets, un grupo de poetas y músicos neoyorquinos formado a finales de los sesenta, y a los que hay que considerar por derecho propio los ‘abuelos’ del hip-hop -si damos por sentado que Gil fue el ‘padre’-, actuaban en Lincoln ese año de 1969. Cuenta Abiodun Oyewole , lider de los ‘últimos poetas’, que después de la actuación Scott-Heron se dirigió a él y le dijo: “Oye, ¿como puedo crear un grupo como el vuestro?”. Parece ser que tenia claro cual iba a ser su próximo paso, y regresó a Nueva York, estableciéndose en Manhattan. Su novela The Vulture fue publicada en 1970 con una buena critica. Nunca consiguió el título universitario, pero si que recibió un master en Escritura Creativa en el año 1972 por la Johns Hopkins University.

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Su carrera discográfica se inició en 1970 con el Lp Small Talk at 125th & Lennox, grabado en directo en el club neoyorquino del mismo nombre y producido por Bob Thiele, del sello Flying Dutchman. El editor de la revista All Music, John Bushse, lo definió como “un cataclismo volcánico de la intelectualidad y la crítica social”. El álbum trata temas tales como la superficialidad de la televisión y el consumismo de masas, la hipocresía de algunos aspirantes a revolucionarios negros y blancos de clase media, y la ignorancia del público sobre las dificultades a las que enfrentan los residentes de las zonas urbanas deprimidas. En las notas del disco reconoce como influencias a Richie Havens, John Coltrane, Otis Redding, José Feliciano, Billie Holiday, Langston Hughes, Malcolm X, Huey Newton y Nina Simone. El Lp se abre con el tema icónico de Gil: The Revolution Will Not Be Televised. En 1971 edita su segundo trabajo: Pieces of a Man. Era su primera grabación en estudio, y el componente musical cobró preponderancia con el reencuentro con su viejo amigo Brian Jackson, un músico superior, y un banda de muchísimos quilates en la que estaban, entre otros, geniales cats como Ron Carter, Bernard Purdie o Hubert Laws. Volvió a comenzar el álbum con The Revolution Will Not Be Televised para dejar sentado desde la primera nota del disco que su posicionamiento contracultural seguía siendo diáfano y evidente. Pese a incluir en el Lp varios cortes y baladas que trataban temas mas ‘banales’, quedaba claro el marcado componente político de la mayoría de sus textos. En el 72 salió Free Will, casi con la misma formación –mejorada con la adhesión al proyecto del guitarrista David Spinozza– y el mismo productor de los dos anteriores, Bob Thiele.

Después de estas tres referencias con Flying Dutchman  abandona el sello, y en el otoño de 1973 se mete en los estudios Silver Spring de Maryland para crear el que será su mejor obra; un disco que editaría en 1974 el sello Strata East: Winter in America. A su lado está Brian Jackson encargándose de todos los teclados y ejerciendo una potente influencia en la producción compartida con Gil, Bob Adams en la batería y Danny Bowens en el bajo, . El primer dato curioso es que el titulo elegido no aparece como canción en este álbum, si no que lo hará en el siguiente. El Lp esta repleto de letras introspectivas y socialmente militantes que reflejan la cultura afroamericana que se vivía en el momento de la concepción del álbum. La influencia jazz-bluesy del piano de Jackson compite con la ‘derivación’ mas africana que le impone Scott-Heron durante todo el desarrollo de la grabación; consiguiendo entre ambos una obra compacta, trufada de momentos de excelsa belleza como Peace Go with You, Brother o Rivers of my Fathers, y que tiene su momento musicalmente más ‘trivial’ (musicalmente digo, porque el texto es impactante) con The Bottle: un corte de ritmo semi-latino que obtuvo gran éxito comercial, de piano vibrante, muy percusivo y bailable. De hecho este fue el primer tema que conocí y pinché de Gil Scott-Heron, y el que me abrió la puerta al conocimiento mas profundo de uno de los artistas claves de la cultura del siglo XX.

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Scott-Heron continuó trabajando a través de la década de 1970 y principios de los 80. Luego decidió tomarse un largo descanso, que solo rompió brevemente cuando volvió al estudio para grabar el álbum Spirits en 1994. Un disco que contó con la pista Message to the Messengers, en la que Gil insta a la generación hip-hop que había surgido en su ausencia a que utilice su nuevo poder de manera responsable. Ha sido citado como una influencia clave por muchos en la comunidad hip-hop – como el rapero y productor Kanye West, que cerró su disco de platino de 2010 con una pista construida en torno a un sample de su voz- . En una entrevista en 1990, refiriéndose a las bandas de hip-hop que se arrogaban ser sus descendientes, decía que: “…tienen que estudiar música. Yo he tocado en varias bandas antes de comenzar mi carrera como poeta. Hay una gran diferencia entre poner palabras sobre algo de música, y la mezcla de esas mismas palabras en la música. Usan una gran cantidad de argot y coloquialismos, lo que no permite ver el interior de la persona. En su lugar, sólo un montón de poses…” Estoy convencido de que de esta dura crítica se escapaban, si lo conocía que juraría que si, entre otros el gran Guru de las series Jazzmatazz.

Scott-Heron luchó públicamente con el abuso de drogas durante varias décadas, y pasó muchas temporadas entrando y saliendo de la cárcel por cargos de posesión. Consiguió la libertad definitiva en 2007, y en 2010 lanzó un nuevo álbum, I’m New Here, con gran éxito de crítica. Durante su época de adicto a la heroína contrajo el VIH, con el que pudo convivir durante casi veinte años, pero una neumonía contraída durante su ultima gira por Europa pudo con sus debilitadas defensas y acabo con él en Mayo de 2011.

Entre todas las conclusiones post mortem que he podido leer me quedo con la de Sean O’Hagan, periodista británico del Oberver :”A lo largo de la década de 1970, Gil Scott-Heron y Brian Jackson hicieron la música que reflejaba la turbulencia, la incertidumbre y el creciente pesimismo que se percibía en esos tiempos. Fue una fusión de soul y jazz, y se basó en una tradición poética oral que se remontaba al blues. La música sonaba por momentos airada, desafiante y quejumbrosa, mientras que las letras de Scott-Heron poseían un cariz satírico que le diferencian del alma militante más seria de contemporáneos como Marvin Gaye y Curtis Mayfield

“Ahora, más que nunca, todos los hermanos deben estar juntos/Cada hermano, en todas partes, siente que el tiempo está en el aire/El tiempo y la sangre fluye a través de las venas comunes/Y a los ojos comunes todos vemos lo mismo/Ahora, más que nunca, toda la familia debe de estar junta/La paz te acompañe, hermano/Aunque no estés ya tan orgulloso/La paz te acompañe, hermano/El reconocimiento nunca más sera fácil/Eres mi abogado, mi médico, sí/Pero de alguna manera te olvidaste de mí/Y ahora, ahora que te veo/Todo lo que puedo decir es que la paz/La paz te acompañe, hermano”

Peace Go With You, Brother

Un pensamiento en “35 – Gil Scott-Heron, esperando la revolución

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