31 – Herbie Hancock, hijo del padre

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Herbie HancockHead Hunters. Columbia, 1973

En todas las cosmogonías existe un dios padre (Zeus, Yahvé, Ra…) que encarna la creación, el momento en que se vislumbra la primera luz tras el caos primigenio. Después de la ruptura del velo por parte de este original demiurgo aparecen los semidioses, profetas o hijos, que transmiten el conocimiento y siguen propiciando la ‘magia’ necesaria para que el milagro que ilumina las conciencias no se detenga. Si en la cosmogonía musical -y en la particular e intrasferiblemente mia- el dios padre es Miles Davis, Hancock es sin duda su hijo mas trascendente.

Ganador de catorce premios Grammy, Herbie Hancock es sin duda alguna el icono vivo más importante del planeta jazz. Hancock ha sido elemento básico de todos los movimientos que se han ido desarrollando en el jazz desde que apareció en escena en los años 60 y, al igual que Miles, se ha encargado de ir propiciando saltos evolutivos para que la música no se anquilose en rutinas etéreas. Herbie nació en Chicago en Abril de 1940, comenzó a tocar el piano a los 7 años, y a los 11 años interpretó el primer movimiento del Concierto No. 5 para piano de Mozart junto a la Sinfónica de Chicago. Nunca tuvo un profesor que le enseñara jazz, su formación fue desde el principio clásica, y todo lo que demostró más tarde fue gracias a su prodigioso oído y soberbio sentido de la armonía. Su primer contacto con la música no clásica fue escuchando a la legendaria formación  The Hi-Lo’s. “En cuanto les escuche mi oído comenzó a captar esas nuevas armonías. Podía escuchar esos nuevos sonidos, y aprendí que había algo más allá. Clare Fischer (pianista y arreglista de The Hi-Lo’s) fue una gran influencia en mi concepto armónico … Él y Bill Evans, y Ravel y Gil Evans, en fin… es de ahí de donde provengo”. Más tarde asistió al Grinnell College, donde realizo la doble especialidad de música e ingeniería eléctrica (colegio que además le otorgaría un doctorado honorario de Bellas Artes en 1972). Como suele suceder con los especialmente dotados todo iba muy rápido para el joven Herbie. Con 20 años fue invitado por Donald Byrd a unirse a su banda, y alentado por ‘el pájaro’ marchó a Nueva York. Poco después el mismo Byrd le ayudó a conseguir un contrato de grabación con Blue Note Records. Durante ese período tocó también con Coleman Hawkins, y se matriculó en la Universidad de Roosevelt. Por aquel entonces Byrd asistía a la Manhattan School of Music de Nueva York, y sugirió a Herbie que se apuntara para estudiar composición con Vittorio Giannini. Le bastaron con unos pocos meses de 1960 para ganarse una merecida reputación como pianista de jazz, y comenzó a participar en sesiones de estudio con gente como Oliver Nelson o Phil Woods.

Herbie Hancock. Francis Wolff

El álbum de debut de Hancock fue editado en 1962, se tituló Takin ‘Off, y para grabarlo se rodeó de dos ‘bestias’ como Freddie Hubbard y Dexter Gordon, dos ‘culos pelados’, grandes del jazz ya por entonces, que le dieron un nivel superior a este su primer Lp. El disco incluye Watermelon Man, el primero de muchos standarts que ha donado a la historia de la música. Takin’ Off llamó la atención de Miles Davis, que por aquel entonces estaba de ‘caza’ a la búsqueda de los que iban a ser los miembros de su nuevo quinteto. Tony Williams le presento a Herbie, y Miles no dudo un instante. Nos situamos en mayo de 1963. Davis se había preocupado de buscar a Hancock, al que veía como uno de los talentos más prometedores de jazz. Miles era un líder ‘atrevido’, sin miedo, y no miraba la fecha de nacimiento de los músicos a los que quería para su grupo. Para este segundo gran quinteto organizó una sección rítmica con el bajista Ron Carter, que por entonces solo tenía 17 años de edad, el baterista Tony Williams con 18, y Hancock, que era el ‘veterano’, en el piano con 23. Estos tres ‘cats’ juntos son considerados por la gran mayoría de expertos como la mejor seccion ritmica de la historia del jazz. Ya en el 64 el combo se completó con Wayne Shorter en el saxo tenor (sustituyendo a George Coleman y Sam Rivers). En este gran quinteto fue donde Hancock encontró su propia voz como pianista. No únicamente hallando nuevas ‘aplicaciones’ a los usuales acordes utilizados en el jazz, sino utilizando algunos que jamás se habían empleado en este estilo. Con Williams y Carter tejió un laberinto de complejidad rítmica sin igual, y en la segunda mitad de la década de los 60 su enfoque llegó a ser tan sofisticado y poco ortodoxo que los cambios de acordes convencionales eran difícilmente discernibles.

Mientras estaba con Miles, Herbie encontró tiempo para grabar decenas de sesiones para el sello Blue Note. Tanto bajo su propio nombre como acompañando a otros músicos como Wayne Shorter, Tony Williams, Grant Green, Bobby Hutcherson, Sam Rivers, Donald Byrd, Kenny Dorham, Hank Mobley, Lee Morgan y Freddie Hubbard. Sus álbumes Empyrean Isles (1964) y Maiden Voyage (1965) fueron dos de los más famosos e influyentes discos de jazz de los sesenta, y recibió elogios tanto por su innovación como por su capacidad de llegar al publico. Empyrean Isles contó con la sección rítmica de Davis, con Carter y Williams, ademas del trompetista Freddie Hubbard, mientras que en Maiden Voyage colaboró además  George Coleman al saxo. Ambos álbumes son considerados como piezas fundamentales de lo que se dio en llamar post-bop. Hancock también grabó varios álbumes menos conocidos, pero muy aclamados por la crítica, como My Point of View (1963), Speak Like a Child (1968) y The Prisoner (1969), y en 1966 compuso la banda sonora de Blow Up, mítico film de Michelangelo Antonioni.

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A mitad de los sesenta, Davis había comenzado a incorporar elementos del rock y la música popular en sus grabaciones; y a pesar de no verlo demasiado claro en un principio, Hancock siguió la senda que le marcaba Miles y comenzó a duplicar los teclados eléctricos, incluyendo el Fender Rhodes, del que se convertiría en el mayor maestro habido y por haber. Es curioso comprobar las pegas iniciales que le puso Herbie a utilizar instrumentos eléctricos cuando estos serían la base de la revolución que encabezaría en el jazz de los 70 y los 80, en los que no tuvo reparos en acercarlo a la pista de baile.

Con el pretexto de que había regresado tarde de una luna de miel en Brasil, Hancock fue despedido de la banda de Davis, y en el verano de 1968 formó su propio sexteto con el que grabaría tres álbumes de marcado carácter experimental: Mwandishi (1970), Crosses (1971) y Sextant (1972). Durante eses período, y pese a que Miles había disuelto el famoso quinteto y Herbie ya no formaba parte oficialmente de él, siguió contando con su teclado para grabaciones tan básicas en la Milescographia como In a Silent Way.

Head Hunters marca un antes y un después en la carrera de Herbie Hancock, es el álbum que le puso en la vanguardia del jazz fusión. Durante la década que llevaba como profesional siempre había estado a la búsqueda de la vanguardia sonora, tanto en sus álbumes en solitario, como en sus años con Miles Davis, pero nunca había roto del todo el cordón umbilical que le unía a las formas más ortodoxas del jazz como hizo en Head Hunters. “Empecé a sentir que había estado demasiado tiempo explorando la atmósfera superior de la música, y ahora tenía la necesidad de tener un poco más de conexión con la tierra …. “. La evolución la buscó mirándose en los ‘hermanos’ negros que hacían soul y funk, principalmente en los ritmos y armonías de Sly Stone, Curtis Mayfield y James Brown. Sobre estos cimientos mas terrenales desarrolló un sinfín de capas a base de rhodes y sintetizadores que seguían manteniendo la esencia mas autentica del jazz, sobre todo en la forma en que fluían esas largas improvisaciones. Para la grabación Hancock monta una nueva banda, The Headhunters, de los cuales sólo Bennie Maupin había sido miembro del anterior sexteto. La nueva formación cuenta con una sección rítmica compuesta por Paul Jackson al bajo, Harvey Manson a la batería y Bill Summers a la percusión. Luego por supuesto Maupin al saxo y Hancock en todos los teclados, incluyendo el clavinet, al que prefirió antes que a la guitarra, y que le da un toque particular al disco. Los dos mejores cortes del disco son sin duda Chameleon, que abre el Lp y fue lanzado como single en 1974, en el que destaca una linea de la línea de bajo tocada con un sintetizador ARP Odyssey, anticipando lo que sería obvio en toda la música electrónica de baile décadas después, y Watermelon Man,  el único corte que no está escrito para el álbum, en el que recrea la versión hard bop que salía en su primer disco en una toma mucho más groovy y eléctrica.

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Las grabaciones de Hancock durante los 70 y los 80 son probablemente los sonidos que mas han influido en todo el movimiento de música de baile conjugada con la electrónica que aparecerá después. Multitud de artistas han ‘sampleado’ sus temas, y sin ir más lejos el vídeo de Rockit, de su álbum Future Shock, y la actuación de Hancock en los Grammy recogiendo el premio, han sido citados por muchos de los principales deejays de hip-hop como la inspiración original para la consecución de su arte. La influencia se percibe también comprobando la multitud de samples clásicos de Herbie que encontramos en composiciones de los últimos 30 años. Como en Cantalooop de US3, Groove is in The Heart de Dee-Lite, If My Homie Calls de 2Pac, Get Up, Get Down de Coolio, Spinning The Wheel de George Michael, Sanctuary de Madonna, Escapism (Gettin’ Free) de Digable Planets o 1-900-LL-Cool J de LL Cool J. Por nombrar a unos pocos.

“La creatividad y el esfuerzo artístico tienen una misión que va más allá de hacer música por el gusto de hacer música”

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