13 – Aretha Franklin, joven, dotada y negra

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Aretha FranklinYoung, Gifted And Black. Atlantic, 1972

“(…)sólo como fenómeno estético aparecen justificados la existencia y el mundo”
Friedrich Nietzsche

“Si una canción es sobre algo que he experimentado, o que podría haberme ocurrido a mí, es bueno. Pero si es ajeno a mí, no le puedo ofrecer nada. Porque de eso trata el soul “.
Aretha Franklin

El destino de la música gospel, y de su pariente ‘crápula’ el soul, cambió para siempre en 1956, cuando una chica del coro, de 14 años de edad, llamada Aretha, se atrevió a cantar en solitario Take My Hand Precious Lord -un conocido himno religioso- ante una congregación de más de cuatro mil personas en una iglesia situada en el lado Oeste de Detroit, la New Bethel Baptist Church. Su padre, C.L. Franklin, era el fundador y pastor de la New Bethel, y uno de los más importantes colaboradores de Martin Luther King, que buscaba consejo en Franklin a menudo. También era amigo de Thomas A. Dorsey, el padre de la música gospel, a Mahalia Jackson le gustaba visitar la casa de los Franklin en Detroit para que la invitaran a comer, y Sam Cooke vivió una temporada con la familia cuando cantaba gospel con los Highway Q.C.’s, el más longevo grupo del genero de todos los tiempos, con más de cincuenta años de existencia, y que además de Cooke ha tenido entre sus voces a Lou Rawls o Johnny Taylor. Aretha era joven, muy joven, dotada para la música por la gracia de dios como  así lo creía ella  “ser cantante es un don natural. Significa que estoy utilizando en el mayor grado posible el don que Dios me dio para usar”, y evidentemente por la influencia que ejercieron sobre ella tantos artistas con los que se relacionó de pequeña. Además era negra, muy negra, y no me refiero a una mera cuestión cromática, si no a un arraigado compromiso con la lucha por los derechos civiles encabezada por King.

Lo que siguió a ese glorioso domingo de verano también es digno de entrar en el capitulo de los milagros: ciento y pico millones de discos vendidos, 20 números uno, portada de Time, un premio de derechos civiles, un lugar en el Rock and Roll Hall of Fame, 15 Grammys (incluyendo un premio por su trayectoria en 1995), elegida la mejor cantante de la historia por la revista Rolling Stone…. y un papel junto a John Belushi y Dan Aykroyd en ese desparrame cinematográfico tan genial como fue la película The Blues Brothers en 1980, donde la reinterpretación de su propio clásico Think convirtió a miles tipos que, como yo mismo, andábamos por el lado oscuro de la musca (hablamos de los 80: punk, new wave, sonido industrial, tecno…) en feligreses de la iglesia del soul.

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Franklin comenzó muy jovencita a cantar y tocar el piano de oído.  Tuvo suerte de que su padre no fuera demasiado estricto, y pese a que no estaba muy bien visto que los cantantes de gospel, gente religiosa que siempre cantaba en las iglesias, se dedicaran a música más mundana, la apoyo para que además escuchara blues, jazz y r’n’b. A mediados de los años cincuenta el reverendo Franklin era uno de los predicadores más populares de EE.UU, le llamaban ‘la voz del millón de dolares’, y se dedicaba a grabar sus sermones en discos que también incluían las interpretaciones musicales que realizaba junto al coro en sus multitudinarias misas. En 1956 era un autentico predicador estrella que se dedicaba profesionalmente a dar giras, y lAretha le acompañaba como voz solista del coro (heredando el puesto que había ocupado su madre Barbara Sigger, muerta cuando la niña tenía diez años). Ese mismo año, el padre de Franklin le ayudó a firmar el contrato con la JVB -sello con el que publicaba sus incendiarios sermones- para la grabación de su primer álbum, Songs of Faith, del que se extrajo su primer single, Never Grow Old. Esta obra, al igual que todo lo que haría en los siguientes cuatro años, era puro gospel. Y así fue hasta que el reverendo consideró que con dieciocho ya podía comenzar a cantar otros estilos.

El reverendo le había dado su bendición, Aretha podía comenzar a cantar algo que no fuera música religiosa, y al mismo tiempo, espabilado hombre de negocios el reverendo Franklin, se convirtió en su manager, ayudándola a pulir su look para perder la pátina beata y acercarse al público pop. Grabaron una demo con dos canciones que, tras ser pretendida por Gordy de Motown -que lo tenían en Detroit, cerca de casa-, acabo en Nueva York. La guerra de ofertas entre RCA y Columbia para fichar a la que ya se conocía como la nueva Billy Holiday terminó cuando Franklin se decidió por la segunda. Con Columbia editó nueve Lps, discos que incluían alguno de los temas que formaran parte para siempre de su inmortal repertorio: Won’t Be Long, Try a Little Tenderness o su versión de God Bless The Child. Pero el salto de calidad llegó cuando en 1967 el sello Atlantic, el más poderoso del planeta en esos momentos, le hecho el lazo. Al poco tiempo de firmar, Jerry Wexler, uno de los productores del sello, se la llevo junto a su marido Ted White a Muscle Shoals, Alabama, donde trabajó junto a los respetadísimos The Muscle Shoals Rhythm Section en los estudios FAME de la ciudad sureña. Allí grabó I Never Loved a Man (The Way I Love You), pero las sesiones no iban todo lo bien que todos deseaban. El marido de Aretha se peleó con uno de los ingenieros en uno de sus violentos ataques de celos, y decidieron volver al Norte, a los estudios que Atlantic tenía en NY, donde se grabaría la cara B de ese primer single, Do Right Woman, Do Right Man, convirtiéndose en 1967 en el primer top cuarenta de la artista.

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Ted White se había casado con una jovencisima Aretha de diecinueve años después de dejarla embarazada del que por entonces ya era el tercer hijo de la cantante. Había otros dos más pequeños, de dos hombres distintos, a los que parió con catorce y quince años, y que se los crió su abuela. El reverendo Franklin jamás estuvo a favor de ese matrimonio, porque todo el mundo conocía a White, y se sabía que era un hombre violento. Y así lo demostró todos los años que estuvieron juntos: agresiones físicas  psicológicas y verbales de un White agresivo y mujeriego que vejaba a Aretha con saña. Era habitual verla llegar al estudio con evidentes síntomas de haber sido maltratada, Jerry, su productor, la llamaba la mujer de ‘los dolores misteriosos’, porque Aretha, como otras tantas victimas de violencia machista, callaba y aguantaba.

Entre el 67 y el 72 se desarrollaría un lustro glorioso para el soul y para Aretha. La lista de hits es interminable: Respect, Dr. Feelgood (Love is a Serious Business), Chain of Fools, (You Make Me Feel Like) A Natural Woman, Baby I Love You, (Sweet Sweet Baby) Since You’ve Been Gone, Think o I Say a Little Prayer, todas ellas en lo más arriba de los tops de la época, y del alma negra de todos los tiempos. Es el lustro clásico de Franklin, cuando se grabaron sus más grandes éxitos  Pero al igual que la gran mayoría de sus compañeros de generación, los setenta produjeron un cambió sustancial en la manera de entender y enfocar la música. Ya no valía solo divertir, se buscaba el compromiso. Aretha Franklin ha sido descrita como “la voz del movimiento de los derechos civiles, la voz de los Estados Unidos negros”. Había conocido a Martin Luther King de niña, y parece ser que esa amistad la acompaño toda la vida. Muchas de sus textos son un reflejo del famoso I Have a Dream de King, sobre todo cuando dice ” Ahora es el momento de mover a nuestro país de las arenas movedizas de la injusticia racial hacia la roca sólida de la hermandad. Ahora es el momento de hacer de la justicia una realidad para todos los hijos de Dios “. Temas como Respect o Think eran utilizados como reclamo para la causa de los derechos civiles, y Franklin prestó su voz y su fama al movimiento que encabezaba King.

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Young, Gifted And Black sintoniza con el movimiento progresita en que se encontraba la élite del soul en esos trascendentes años setenta americanos. El título alude a un tema de Nina Simone, y refleja meridianamente el mensaje, la palabra de la época. El álbum es un de esos discos que hoy en día sería imposible reproducir en un estudio. No solo por incluir canciones compuestas por algunos de los mejores compositores de melodías que han pisado la tierra: Nina Simone, Burt Bacharach, Lennon & McCartney o Elton John, sino sobre todo por la plantilla de músicos que participan en la obra. Necesitaría tres días para hablar de todos ellos, porque la verdad, hasta que me documenté para escribir el articulo desconocía el alcance del line up de músicos de estudio que hacen posible esta maravilla de grabación: Billy Preston y Donny Hathaway a los teclados; The Memphis Horns en la sección de viento; Cornell Dupree con la guitarra; Bernard “Pretty” Purdie a los tambores; Hubert Laws y su flauta; Chuck Rainey al bajo; las hermanas de Aretha, Carolyn y Erma, haciendo coros……… hasta un larguísimo etcétera de varias decenas más de instrumentistas de primer nivel bajo la dirección y producción del enorme Arif Mardin. No se puede pedir más.

“Joven, dotado y negro. Tenemos que empezar a decírselo a nuestros jóvenes. Hay un mundo esperando para ellos. Esta es una búsqueda que acaba de empezar. Cuando te sientas realmente deprimido. Hay una gran verdad que debes saber Cuando uno es joven, dotado y negro. Su alma permanece intacta”

2 pensamientos en “13 – Aretha Franklin, joven, dotada y negra

  1. Una vez mas Joan nos asombra con su narracion y nos penetra en el mundo del soul y otros ritmos generados por LA DAMA. No cabe duda que ARETHA puede hacernos extraer de nuestras entrañas mas escondidas en nuestro ser , el ritmo que todos los que amamos la musica llevamos dentro. Y de Joan que decir , una vez mas nos ofrece una master class de conocimientos musicales y que deberiamos todos los asistentes a su evento( ademas gratuito) nombrarlo como EL NEW BOSS. Gracias Joan

  2. Ei Joan, daydreaming sempre m’ha posat la pell de pollastre… m’ha agradat molt trobar-la a la teva tria de temes del Young, Gifted And Black … Recordo que em vaig comprar el disc pel tercer tema, la funkarra Rocksteady, y al final em quedava tendret somiant despert…
    salut!

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