12 – Cat Stevens, el dibujante de canciones

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Cat StevensTeaser and The Firecat. Island, 1971

“Consideremos dos factores importantes, los dos polos de toda creación de orden artístico: el artista por un lado, y por el otro el espectador que, con el tiempo, se convertirá en la posteridad. Según todas las apariencias, el artista actúa como un ente mediumístico, que, del laberinto más allá del tiempo y del espacio, busca su camino de salida a la claridad. Si damos los atributos de un médium al artista, debemos, entonces, negarle la facultad de ser plenamente consciente, en el plano estético, de qué es lo que está haciendo o por qué lo hace. Todas sus decisiones en la ejecución artística de la obra se basan en el dominio de la pura intuición, y no pueden ser traducidas en un auto-análisis, habladas o escritas, o incluso, pensadas”
Marcel Duchamp

“Primero busco la melodía, y luego me la tarareo para mi mismo hasta que aparece el texto que va con esa melodía. Es una especie de estado hipnótico al que se llega después de dejar durante un tiempo a que las palabras surjan por si mismas. Recuerdo que estaba en Ibiza, me fui allí solo, completamente solo, para huir de lo que me rodeaba por aquel entonces. Estaba una noche en la playa, bailando en las rocas, allí… justo donde rompe el agua. La luna llena brillaba, y empecé a bailar tarareando la melodía de Moonshadow, mi sombra seguía mis movimientos, bailaba conmigo, y la letra surgió. Es justo el tipo de momento que todo compositor desea encontrar cuando esta escribiendo una canción”
Yusuf Islam

Steven Demetre Georgiou, nació en Marylebone, Londres, en 1948, y fue el tercer hijo de un padre griego-chipriota, Stavros Georgiou, y una madre sueca, Ingrid Wickman. La familia vivía encima del Moulin Rouge, un restaurante que llevaban sus padres, y donde trabajaría junto a sus hermanos, situado a pocos pasos de Piccadilly Circus. Steven desarrolló interés por el piano de muy pequeñito, y empezó a practicar con un piano que tenía en casa, que nadie más sabía tocar. Inspirado por la popularidad de The Beatles, a los 15 años decidió la guitarra ‘molaba’ más y convenció a su padre de que le diera 8 libras para comprarse una. Comenzó a escribir canciones y a escaquearse del trabajo en el restaurante para ir a Denmark Street a escuchar música. Denmark Street es una corta y estrecha callejuela situada a la vuelta de la esquina de lo que era su casa, y que es famosa por sus lazos con la historia del jazz, el rock, el r&b y la new wave de las Islas. The Beatles y Jimi Hendrix grabaron en unos estudios situados en esta calle, Elton John escribió su clásico Your Song allí, y más tarde, los Sex Pistols, vivieron en el número 6, donde grabarían sus primeras maquetas. Denmark contenía la mayor concentración de tiendas de música de todo Londres, lo que por aquel entonces era como decir del mundo.

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El y su madre se trasladaron a Gävle, Suecia, donde asistió a la escuela primaria, y fue ahí donde comenzó a desarrollar sus habilidades con el dibujo, influenciado por su tío Hugo Wickman que se dedicaba a la pintura. De vuelta a Inglaterra asistió a varias escuelas locales del West End, donde fue un niño problemático que solo destacaba en dibujo y al que por la calle le conocían como el niño artista. Viendo que se le daba bien se apuntó a la Escuela de Arte Hammersmith, y consideró seriamente hacer carrera como dibujante; pero aunque disfrutaba con su arte (se sacaría la espina ilustrando muchos de sus álbumes), le tiraba más lo de la música, y se lanzó al escenario bajo el nombre artístico de Steve Adams. Quería dibujar, pero prefería hacerlo con sonidos. Bob Dylan, Nina Simone, Leadbelly, Muddy Waters, John Lennon, Biff Rose (que tocaría en su primer álbum), Leo Kottke o Paul Simon eran sus referencias, pero también era muy importante para él la música de los grandes compositores como Ira Gershwin o Leonard Bernstein. En una entrevista que le hicieron para la televisión en el 2000 recordaba como le había cambiado la percepción de la vida cuando de pequeño vio el estreno de West Side Story en un teatro cerca de su casa. En 1965 firmó su primer contrato con Ardmore & Beechwood para varias canciones, entre las que estaba First Cut is The Deepest, que una década más tarde rompería corazones con la voz de Rod Stewart.

Comenzó tocando en cafés y pubs del barrio solo con su guitarra. Llego a plantearse formar una banda, pero se manejaba mejor solo. Lo primero era cambiarse el nombre. Como le decía una amiga: “…Era dificil  imaginar a alguien yendo a una tienda a pedir el último disco de Steven Demetre Georgiu…”, y le sugirió que adoptara el de Cat como complemento de su nombre original. “Los ingleses y los americanos aman los animales, seguro que funciona”. En 1966, a los 18 años, impresionó al productor Mike Hurst, ex integrante de grupo vocal británico The Springfields, quien le ayudó a conseguir un contrato discográfico. Los primeros singles fueron éxitos. I Love My Dog llegó al número 28, y Matthew and Son, el título de la canción de su álbum debut, llegó al número 2. Los dos años siguientes los paso grabando y realizando giras con un ecléctico grupo de artistas que iban desde Jimi Hendrix a Engelbert Humperdinck. Stevens era considerado una estrella adolescente de rostro fresco que había colocado dos estupendos hits pop en las listas, y parte de ese éxito se lo debía a la radio pirata Wonderful Radio London que no paraba de pinchar sus temas. Su segundo disco New Masters no tuvo la repercusión esperada. A Stevens no le gustaban los derroteros sonoros por donde quería llevarle Hurst, con sobreproducciones de música ligera cuando él quería acercarse más al rock. Admitió haber puteado a Hurst, exigiendo arreglos orquestales extravagantemente caros y demás peticiones irrealizables con el único fin de cargarse el contrato que tenia firmado con Deram, un subsello bastante cutre de Decca.

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Stevens contrajo tuberculosis en 1969, y estaba cerca de la muerte cuando le ingresaron en el King Edward VII Hospital. Pasó varios meses ingresado, y cuando tuvo el alta tuvo que pasar un año de convalecencia en casa. Mucho tiempo para pensar, y más cuando has estado a punto de morirte. Se comenzó a cuestionar aspectos de su vida espiritual. “Venir del mundo del espectáculo y encontrarse en este entorno, recibiendo tratamiento todo el día  viendo a gente que muere a tu lado, te hace cambiar el punto de vista sobre las cosas. Hasta entonces había estado con los ojos cerrados”. Se hizo vegetariano y alimentó su despertar espiritual con meditación, yoga y metafísica.

Recuperada la salud Stevens grabó algunas de sus canciones nuevas en una grabadora y consiguió que las escuchara Chris Blackwell de Island Records. Le gustaron, y mucho. Años más tarde confesaría que Tea for The Tillerman era el mejor disco que había grabado jamás. Blackwell le ficho para Island y le ofreció grabar sus canciones como quisiera y con quien quisiera. Su primer paso fue contratar a Paul Samwell-Smith, ex-bajista de The Yardbirds, para que fuera su nuevo productor. Junto a Smith consiguió crear el sonido folk rock que estaba buscando, y sus dos discos siguientes fueron dos maravillas: Mona Bone Jakon y Tea for The Tillerman. Canciones como Lady D’Arvanbille, Wild Wolrd, Father and Son o Hard Headed Woman, piezas delicadas y deliciosas, maestras, que una vez las has escuchado permanecerán para siempre en tu cabeza.

Teaser and The Firecat es también el título de un libro infantil escrito e ilustrado por Stevens. La historia presenta a los personajes del título de la portada del álbum, con sombrero de copa el joven Teaser y su mascota Firecat, que tratan de colocar la luna en su sitio después de que cayera del cielo. Quizá no es el mejor disco de Stevens, no importa, esta no es una serie de los mejores discos de la historia, es una serie con mis discos, los que fueron señalizando el camino por donde discurriría mi carrera musical. Si lo elegí, entre otras  opciones que también hubieran valido, fue por lo mismo que en su momento elegí Islands de King Crimson: parte de este disco, de esta música, de estas letras…… han recogido su inspiración de mis islas.

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El disco fue grabado en Marzo de 1971 en los Morgan Studios de Londres, y lo produjo, como no podía ser de otra manera, Paul Samwell-Smith. Para el acompañamiento se apoya en los omnipresentes Alun Davies a la guitarra y Del Newman en los arreglos, como en sus dos álbumes anteriores. El line up se completa con Larry Steele al bajo y las congas, y Gerry Conway a la batería  Sin olvidar a los dos sonadores de bouzuki, y de la aportación anónima de Rick Wakeman tocando el piano en Morning Has Broken. Lo cierto es que incluso cuando se ponía trascendente Cat Stevens nunca dejó de ser un cantante pop, y con Teaser and The Firecat reconcilia sus intereses filosóficos con sus instintos pop. El álbum se nutre de baladas suaves en las que Alun Davies toca delicadas lineas de guitarra sobre versos de amor o pasajes naïf, como en algunos de los mejores cortes del disco: The Wind, Moonshadow o Morning Has Broken; la vuelta a las raices de sus ancestros griegos con Rubylove y sus bouzuki; Tuesday Dead con su toque caribeño; o la respuesta a varias deliberaciones espirituales y sociológicas con Changes IV y Peace Train.

En 1977 Steven Georgiu se convirtió al Islam y pasó a llamarse Yusuf Islam. Tras diez años de retiro volvió con su música en 1990, y a día de hoy todavía sigue entre los vivos.

“Últimamente he estado contento y he pensado sobre las cosas buenas por venir /Y creo que puede ser que algo bueno haya empezado /Oh, he estado sonriendo últimamente, soñando con el mundo tal como lo quiero/ Y creo que puede ser, algún día eso va a llegar/porque afuera en el filo de la oscuridad, ahí va el tren de la paz”

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