7 – Norman Whitfield, la nueva arquitectura soul

The Undisputed TruthThe Undisputed Truth. Motown, 1971

Undisputed Truth

“…Bola de confusión, Eso es lo que es el mundo hoy en día. La venta de píldoras está en su punto más alto, los jóvenes caminan con la cabeza en el cielo. (…) Evolución, revolución, el control de armas (…) Niños que crecen demasiado rápido. Políticos que dicen que más impuestos van a resolverlo todo…” .                   Ball of Confusion

Al leer la letra de Ball of Confusion nos podría parecer que estamos escuchando un telediario de ayer. Sin embargo este texto esta escrito hace más de cuarenta años por Barret Strong, compañero inseparable del Monstruo que nos acompaña. Strong fue el brazo literario de Norman Whitfield, el Dios que le dio otra perspectiva al sonido Motown que tantos éxitos había producido desde 1959, y que gracias a gente como Whitfield los nuevos tiempos no le pillarían con el paso cambiado

Nixon y la mentira de Vietnam; Charles Manson y el fin de la ingenuidad del sueño hippy; la crisis del petróleo que se acercaba y el nacimiento de la conciencia ecológica universal con la gestación de Greenpeace; el asentamiento del movimiento por los derechos civiles y la represión a las manifestaciones contra la guerra de Ohio. Todos ellos argumentos poderosos para un despertar de conciencia social en EE.UU, una verdadera tormenta de ideas y sentimientos que, al igual que estaba sucediendo con el rock, alumbró un nuevo modelo de artista negro, de música soul negra. Hubo sin duda influencia recíproca con los grandes combos y rock stars de le época, con Hendrix -entre otros- a la cabeza del puente. La comunión era lógica, ya que compartían los mismos días turbulentos, blancos y negros morían juntos en la misma guerra, consumían las mismas drogas, y se sentían igual de parias ante el sistema.

El habitual formato de tres minutos y poco de las canciones ‘tipo’ comenzó a superarse en  muchas ocasiones, alargando los temas con largos solos e hipnóticas partes instrumentales. En cuanto a los textos el cambio también fue notorio; pasaron de tratar casi exclusivamente el amor/desamor, a basarse en los problemas reales de la calle, la pobreza, la guerra…  Crítica social y un evidente acento reivindicativo en cada palabra. En este escenario colocamos a Norman Whitfield. Pero mejor retrocedamos un par de décadas en el tiempo para conocer un poco mejor quien fue Norman.

norman undisputed

Whitfield nació en Harlem en Mayo de 1940, pero de muy joven se mudó con su familia a Detroit para que su padre pudiera trabajar en la cadena de farmacias de su tío  Acudió a la escuela elemental, pero pronto mostró más interés por el taco de billar que por los libros, y se convirtió en un hábil jugador capaz de retar a cualquier negrata que se le pusiera por delante. En esos primeros años de adolescencia no se le conoce ningún interés especial en la música más allá de disfrutar del incipiente r’n’b que sonaba en la radio de los billares. Al contrario que la mayoría de protagonistas de esta serie, que yo sepa, no tuvo antecedentes musicales en la familia, ni cantó en la iglesia, ni su padre le regalo ningún instrumento de pequeño. Es sin duda por esa razón que fue un gran músico pero no un gran instrumentista. Puestos a elucubrar sobre el origen de su carrera como músico y productor, es atractiva la hipótesis de que alguna de las características que le sirvieron para ser tan buen jugador de billar le fueron útiles para la producción musical. Por ejemplo la capacidad para observar, calcular distancias, y situar en su justa dimensión cada uno de los elementos que le rodean (primero bolas de billar y agujeros, y después pistas, sonidos y efectos). En uno de esos ‘accidentes’ vitales con los que el destino nos hace tropezar para que encontremos el camino (o para que lo perdamos), volviendo de un funeral en Los Angeles con su familia, se les estropeó el coche y se quedaron a vivir por la zona una temporada.

En California, Norman siguió jugando al billar y limpió piscinas para ganarse la vida. Parece ser que fue entonces cuando comenzó a interesarse en aprender todo lo que tuviera que ver con la música; lo cierto es que no he encontrado demasiadas referencias a ese período, pero sin duda aprendió muy rápido. A su vuelta a Detroit, antes de ser mayor de edad, comenzó a escribir y producir para Thelma Records, y de tanto en tanto acompañaba como músico de apoyo a The Distants, precursores de The Temptations. Metido ya de lleno en el ‘mundillo’, con 19 años, Whitfield se dedicó a frecuentar las oficinas de Motown en Histville. Para un tío listo como él, era obvio que el sello de Barry Gordy era la mejor opción para su carrera, y, gracias a su persistencia, Gordy -tipo listo también y con un ojo único para el talento- le contrató como compositor, productor, y parte del departamento de control de calidad.

norman-whitfield

Nada más pisar Motown, Norman no tardó en convertirse en alguien que pintaba mucho en el sello. Compuso temas de éxito para Marvin Gaye o The Marvelettes, y no cejó en el empeño hasta que la gran oportunidad surgió en 1966, cuando asumió el papel de productor principal de The Temptations ocupando el lugar de Smokey Robinson. Entre 1966 y 1974, junto al letrista Barret Strong, compuso y produjo todos los álbumes del grupo. Tanto en el aspecto técnico con la utilización de efectos y nuevas técnicas de grabación -elemento imprescindible en la revolución soul/funk que encabezó junto a James Brown, Isaac Hayes,  Sly & the Family Stone o Funkadelic-, como en el artístico -suyos son muchos de los mejores temas del sello de Detroit-, Whitfield supo manejar como ningún otro compositor/productor de soul el nuevo signo de los tiempos. La lista de composiciones memorables es larga, pero para muestra un botón: Ain’t Too Proud to Beg, el primer tema que compuso para The Temptations y que le abrió el camino para ser el productor de la banda; Money (That’s What I Want), primer numero uno del sello; I Heard It Through the Grapevine, compuesta para Gaye, en el repertorio de Gladys Knight, y con una versión impresionante -parecía compuesta para ellos- de Creedence Clearwater Revival; Cloud Nine, con la que lograron el primer Grammy para Motown; Papa Was A Rollin’ Stone, sin duda una de las mejores canciones que se han compuesto; War, escrita por Whitfield cuando perdió a su hijo de 19 años en la guerra de Vietnam, cantada originalmente por Edwin Starr, y más tarde revisitada entre otros por Bruce Springsteen o Frankie Goes To Hollywood; Masterpiece, un corte de casi 14 minutos de simple y brillante producción minimalista; y ya a mediados de los 70 las dos perlas de Rose Royce: Car Wash y Wishing on a Star.

En 1971, dos años antes de crear su propio sello homónimo, ofrece uno de sus últimos servicios a la casa haciendo uno de sus mejores trabajos en el primer disco de The Undisputed Truth.

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Joe Harris, Brenda Joyce y Billie Rae Calvin (ex integrante de The Delicates) eran los cantantes del grupo. Los músicos (como era habitual en esa época) mercenarios del sello que tocaban en muchos otros discos; la esencia, el sonido… puro Whitfield. Del Norman en el que él mismo quería convertirse. Cansado de que le presionasen para que compusiera más baladas acarameladas para el lucimiento de las voces, y lo egos, de las estrellas del sello, quiso fabricarse una banda a su medida que, sin perder el toque Motown, buceara en ambientes más turbios y musicalmente menos amables. El tono profundo y agresivo de Harris escupiendo sentencias sobre la injusticia y la hipocresía que les rodea se endulza con las precisas aportaciones corales de Joyce y Calvin, y por debajo los arreglos del maestro: base rítmica contundente y nítida; secciones de viento que mantienen el mejor espíritu soul; guitarras crudas, angustiosas; arreglos de cuerdas egregios, magistrales, inconfundibles; y pinceladas de clase con instrumentos no habituales hasta entonces en el soul como las congas o la flauta.

El álbum tiene once cortes, la mayoría compuestos por el dúo WhifieldStrong. Canciones intemporales como Smiling Faces, que llego al número 3 del r’n’b Billboard chart; I Heard It Through the Gravepine, uno de sus más grandes clásicos; la brutal patada al sistema de Ball of Confusion, interpretada también por la reina ácida Tina Turner y los ochenteros Love & Rockets; California Soul, un fantástico tema hippy-soul, alegre, a medio tiempo, dedicado al paraíso de las flores que ya se estaba marchitando, y compuesta por los magnos Ashford & Simpson; y aderezando el guiso un par de emblemáticos himnos de los sesenta: Aquarius y Like a Rolling Stone.

Constantes problemas con las drogas y el alcohol, una vida sentimental de lo más conflictiva, problemas con el fisco (su enfermedad, y posterior muerte en 2008, le libró de entrar en la cárcel), varios hijos bastardos… Lo cierto es que nunca dejó de representar su papel de bad boy. Es arriesgado afirmar que gracias a sus vidas poco convencionales, y a sus experiencias al límite, ciertos creadores alcanzan su nivel de genialidad; pero no hay duda de que su obra se alimenta de sus vivencias, y que vivir la vida con intensidad es imprescindible para un artista. Los mejores suelen ser personas con tendencia a inmolarse en el altar de las emociones excesivas y autodestructivas, y nosotros aceptamos el sacrificio con gusto. Porque no solo de cosas bellas y positivismo se nutre el arte, habitualmente es al contrario. Ya lo dijo el poeta: “…la belleza no es nada sino el comienzo de lo terrible.”

3 pensamientos en “7 – Norman Whitfield, la nueva arquitectura soul

  1. No cabe duda que hay un antes y despues en el sonido de la motown, y hoy en dia los sonidos Funkys , soul, en distintas mezclas y producciones se la debemos al gran productor que fue el Sr Norman , grandes grupos de soul y funk juntos con otros ritmos y sonido que el sr Norman exprimia en los estudios aún los tenemos para poder trabajar con ellos, A mi personalmente es una persona que me hubiese gustado conocer,

  2. Tremendo… que disfrutemos tanto con esta música compuesta por vidas tan extremas. Lo siento por ellos, pero qué disfrute escucharlos. Hasta el próximo Joan

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